自古以来,防备森严的地方不是监狱,而是皇宫。皇帝为防人行刺,日日夜夜命人巡逻守卫。明朝也不例外。

嘉靖年间的乾清宫,暖阁设在后面,共9间。每间分上下两层,各有楼梯相通。每间设床3张,或在上,或在下,共有27个床位,皇上可以从中任选一张居住。因而,皇上睡在哪里,谁也不能知道。这种设置使皇上的安全大大加强了。然而,谁又能防备那些守在他身边的宫女呢?

嘉靖二十一年十月二十一日凌晨,十几个宫女决定趁朱厚骢熟睡时把他勒死。先是杨玉香把一条粗绳递给苏川药,这条粗绳是用从仪仗上取下来的丝花绳搓成的,川药又将拴绳套递给杨金英。邢翠莲把黄绫抹布递给姚淑皋,姚淑皋蒙住朱厚骢的脸,紧紧地掐住他的脖子。邢翠莲按住他的前胸,王槐香按住他的上身,苏川药和关梅秀分把左右手。刘妙莲、陈菊花分别按着两腿。待杨金英拴上绳套,姚淑皋和关梅秀两人便用力去拉绳套。眼看她们就要得手,绳套却被杨金英拴成了死结,最终才没有将这位万岁爷送上绝路。宫女张金莲见势不好,连忙跑出去报告方皇后。前来解救的方皇后也被姚淑皋打了一拳。王秀兰叫陈菊花吹灭灯,后来又被总牌陈芙蓉点上了,徐秋花、郑金香又把灯扑灭。这时管事的被陈芙蓉叫来了,这些宫女才被捉住。朱厚骢虽没有被勒断气,但由于惊吓过度,一直昏迷着,好久才醒来。

从司礼监的题本中可知,朱厚后来下了道圣旨:“这群逆婢,并曹氏、王氏合谋弑于卧所,凶恶悖乱,罪及当死,你们既已打问明白,不分首从,都依律凌迟处死。其族属,如参与其中,逐一查出,着锦衣卫拿送法司,依律处决,没收其财产,收入国库。陈芙蓉虽系逆婢,阻拦免究。钦此钦遵。”邢部等衙门领了皇命,就赶紧去执行了。有个回奏,记录了后来的回执情况:“臣等奉了圣旨,随即会同锦衣卫掌卫事、左都督陈寅等,案犯赴市曹,依律将其一一凌迟处死,尸枭首示众,并将黄花绳黄绫抹布封收官库。然后继续捉拿各犯亲属,到时均依法处决。”圣旨中提到了曹氏、王氏,曹氏、王氏是谁呢?据人考证,她们是宁嫔王氏和端妃曹氏,因此,有人根据这道圣旨得出结论,是曹氏、王氏指使发动了这场宫廷。

然而有人则不以为然,认为如果主谋是曹氏和王氏,那么史料上应该记载宁嫔王氏和端妃曹氏的情况,而在以上所述的行刑过程当中,却从未见到过对曹氏和王氏的处置的描述,因此主谋是谁尚不能断定。

藩王朱厚熜还没有成为明世宗前,就喜欢炼丹修仙,将大半儿心思都花在了钻研如何成仙上。他称帝之后享受的富贵达到了极点,仍旧一心追求长生不死。于是,他广征道士方士之流,在宫廷中搞起了斋醮,不断扩大规模,耗费巨资。他又是好色之徒,令礼部派员在京城、南京、山东、河南等地挑选了民间女子千余人进宫。以后又多次采选宫女,多达数千人。仅嘉靖二十六年(公元1547年)至嘉靖四十三年(公元1564年)间四次大选,就选进一千零八十个八岁至十四岁的。选这么多的女孩入宫,一是准备用以炼制“元性纯红丹”,二是供世宗淫乐纵欲。这些进宫的女子,只有少数有封号,绝大多数既被世宗淫乐,又被奴役,饱经摧残。而世宗被谋害这件事情,就与这种荒淫无耻的行为有关。但具体说来,史家们对宫女弑君发生的原因,存在如下几种不同的解释。

当时所进献的秘方和炼丹药可谓五花八门。其中“红铅”作为最流行的炼丹制药之法,是将月经和药粉经过拌和、焙炼而成,形如辰砂。还有一种“含真饼子”,即婴儿出生时口中所含的血块。据说这些药物能够起到强身健体和增强性欲的作用。在“壬寅宫变”两年前,宫内这种炼丹之风达到了极点。嘉靖帝信用方士段朝用等人炼制丹药,不惜牺牲宫女的身体,甚至年轻的生命。为了采得足够的炼丹原料,皇帝强迫宫女们服食催经下血的药物,轻则极大损伤宫女身心,重则造成失血过多甚至血崩,许多人因此丧命。此外,为了防止泄漏炼药的秘密,甚至可能杀掉取过血的宫女灭口。可以推测,当时部分宫女亲眼目睹宫内姐妹们饱经残害,自知这种灾难早晚会降临到自己头上,因而才决定拼死一搏,她们明知无论能否成功,死是在所难免,但既然怎么都是死,不如与嘉靖帝同归于尽。

第三种观点认为,世宗喜怒无常,任意残害宫女而导致了这次“壬寅宫变”。据历史资料记载,嘉靖帝性格残暴,喜怒无常,任意对待臣下,和后宫从皇后到宫女。孝洁皇后陈氏仅仅因为对朱厚熜好色有所不满,朱厚熜便雷霆大发,陈氏和她腹中的孩子一起死去。陈氏死后,朱厚熜立顺妃张氏为后,宠爱有加。然而,朱厚熜就因为一件小事,一怒之下废了张氏,改立德妃方氏为后。方氏在壬寅宫变中对嘉靖帝有救命之恩,但她处死了皇帝宠妃曹氏。朱厚熜心有戒恨。几年后,后宫失火,朱厚熜竟然眼看着大火燃烧而不救,使方氏在害怕和惊吓中死亡。

对皇后都是如此,嘉靖帝对待出身低微的宫女宫婢,当然不看在眼里。朝鲜史书所载,朱厚熜虽然贪色,但宫人只要犯了一点小小的错误,从不宽恕,痛加责打,因此多达二百多位宫女被打死。这种非人的待遇,使宫女们担惊害怕,蓄谋拼死斗争。而这起宫变也正是因为这种原因,宫女才发出“咱们下手了罢,强如死在他手里”的呼声。

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