开封犹太人的发现与西方传教士密不可分。 1605年,传教士利玛窦偶然结识了中国犹太人艾田,并发现了开封的犹太社区。 这一发现立即震惊了西方,并长期成为学术研究的热点话题。

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早在北宋时期,就有一批来自波斯的犹太人经丝绸之路来到京城,也就是今天的开封。 据史料记载,他们向北宋进贡了西方的布料,深得皇帝的青睐,于是皇帝就允许这些犹太人在中国自由自在地生活和生活。 他们不仅可以保持原有的宗教信仰,还可以与汉族通婚。

不仅如此,皇帝还赐给他们十七个汉姓,其中最重要的是赵、艾、李、张、史、金、高、张七大姓,共八大家族。 其中,赵姓是中国宋朝皇帝所赐。 别小看这些中国姓氏,他们极大地帮助了犹太人融入中国社会。

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进入明代后,开封犹太社区进入鼎盛时期,有犹太大家庭500多个,人口约四五千人。 他们在中国可以使用汉语,与外国人结婚,穿汉服,按照中国传统习俗待人和事,参加科举考试,自由就业,取得商业成功。 即使到了清朝,也有一些人能够通过科举成为官员。 比如开封犹太人赵成吉,曾在大凉路中央军担任守备,是开封犹太人中地位最高的。 1679年,他还资助修建了犹太教堂。

据史料记载,开封犹太人中甚至还有佛教徒。 1866年,一位犹太后裔皈依佛教,取名本道。 进入20世纪后,上海犹太人试图帮助一些开封犹太后裔恢复犹太传统。 但大多数开封犹太人对犹太教没有基本的了解。

整个开封犹太社区近一两百年来几乎没有举办过传统的犹太节日活动。 相反,他们和汉族一样,保留着送神节、接神节、鬼节、清明扫墓、祭祖等习俗。

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中外学术界曾对中国开封犹太社区的衰落问题进行过激烈讨论,时至今日仍存在不少分歧。 有学者认为,开封犹太人群体在中国社会的解体与开封犹太人的通婚、科举考试、中国宽容的宗教政策以及中国与犹太人文化的相似性密切相关。 与此不同的是,有人认为,开封犹太人同化的最根本驱动力来自于犹太群体内部思想观念的本质变化,即犹太信仰的逐渐弱化和对儒家思想的深刻认同。 他们还认为犹太教的儒化过程就是开封犹太人的同化过程。 但也有学者认为,开封犹太社区的解散恰恰反映了当时中国社会包容不同群体的能力有限。

尽管学者们意见不一,但有一点始终一致,那就是西方传统中的反犹太主义在中国从未出现过。

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